Francisco Hernández de Córdoba

(Francisco Hernández o Fernández de Córdoba; Córdoba, 1475? - Sancti Spiritus, Cuba, 1517) Explorador español. Establecido como hacendado en la isla de Cuba, el gobernador Diego Velázquez de Cuéllar lo puso al mando de una expedición cuya finalidad era explorar el istmo centroamericano. Como comandante de una flotilla compuesta por tres naves y un centenar de hombres (entre los que se encontraban el historiador Bernal Díaz del Castillo y el piloto Antón de Alaminos, que había participado en los viajes colombinos), Francisco Hernández de Córdoba partió de Cuba el 8 de febrero de 1517.

Después de tres semanas de travesía, los expedicionarios desembarcaron en el cabo Catoche, ubicado en la península del Yucatán, centro del llamado «Nuevo Imperio» maya. Aunque la cultura maya había experimentado un irreversible declive desde mediados del siglo anterior, los españoles quedaron admirados al avistar por primera vez en el continente americano una gran ciudad (a la que dieron el nombre de «Gran Cairo») y capturaron a dos indígenas que les sirvieron de intérpretes.

La flotilla continuó recorriendo la costa, pero los sucesivos intentos de tomar tierra fueron repelidos por los mayas, que dieron muerte a parte de los integrantes de la expedición. Ante tales obstáculos, y guiados por Antón de Alaminos (que conocía la corriente del Golfo de México por haber participado en 1513 en el viaje de Juan Ponce de León a las costas de Florida), se dirigieron hacia la península de Florida. Allí fueron atacados por los nativos y tuvieron que regresar a Cuba.

A pesar de que los resultados del periplo no fueron satisfactorios, los datos revelados por las crónicas de Bernal Díaz del Castillo, en las que se daba noticia de la existencia de la avanzada civilización maya, despertaron un gran interés y, como consecuencia, se organizaron las expediciones de Juan de Grijalva (1518) y Hernán Cortés (1519), que prosiguieron las exploraciones y precedieron a la posterior conquista de la península del Yucatán, considerada una isla durante varios años por los cartógrafos.

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