James Bryce

(James Bryce, vizconde Bryce; Belfast, 1838 - Sidmouth, 1922) Historiador, político y escritor británico. Fue una de las personalidades más relevantes del período victoriano, especialmente famoso por su estudio de la Constitución de Estados Unidos, que se considera todavía como una obra clásica en la materia.


James Bryce

Hijo de un maestro de escuela de la Iglesia presbiteriana escocesa, James Bryce cursó sus estudios en la Universidad de Glasgow y en el Trinity College de Oxford, donde se graduó en 1862, dándose a conocer como historiador con un ensayo que fue merecedor del Premio Arnold y que se publicó posteriormente en forma de libro, ampliamente corregido y aumentado, con el título de El Sacro Imperio Romano (The Holy Roman Empire, 1864).

Tras su graduación, empezó a estudiar derecho y, en 1867, comenzó a ejercer la abogacía, a cuya práctica dedicó quince años. Fue también profesor de derecho civil en Oxford (1870-1893), donde revitalizó el estudio del derecho romano al mostrar su importancia para entender el desarrollo de la civilización europea, contribuyendo asimismo, junto con lord Acton, a la fundación de la English Historical Review (1885).

Desde 1880 hasta 1907 fue miembro del Parlamento por el Partido Liberal, y en 1886 fue nombrado subsecretario de estado para Asuntos Exteriores. Desde 1892 hasta 1894 formó parte del último gobierno de William Gladstone como canciller del ducado de Lancaster, y en 1894 fue nombrado presidente del consejo de dirección del Ministerio de Comercio, presidiendo también (1894-1895) la comisión creada para la reforma de la educación secundaria, que acabó por recomendar la creación de un Ministerio de Educación.

En 1895 recorrió Sudáfrica, de cuya situación política y racial trató en su libro Impresiones de Sudáfrica (Impressions of South Africa, 1897), criticando la política expansionista del gobierno conservador que condujo a la guerra entre bóers y británicos en 1899. Esforzado defensor de la política de Gladstone favorable a la autonomía (Home Rule) irlandesa, ocupó el cargo de primer secretario para Irlanda desde 1905 hasta su nombramiento como embajador en Washington en febrero de 1907.

Por entonces, James Bryce había visitado ya Estados Unidos en cuatro ocasiones (1870, 1881, 1883 y 1890) y era ampliamente conocido como autor de La mancomunidad americana (The American Commonwealth, 1888), su obra más importante, que comenzó a escribir tras la tercera de sus visitas a América; dedicado a analizar el sistema político estadounidense no sólo en teoría, como su gran predecesor Alexis de Tocqueville, sino también en la práctica, el texto fue el primer estudio de derecho constitucional norteamericano.

Su labor como embajador, hasta su jubilación en 1913, fue muy bien acogida y resultó especialmente fructífera por su contribución a mejorar las relaciones entre Estados Unidos y Canadá. Nombrado vizconde en 1914, ese mismo año entró a formar parte del Tribunal Internacional de La Haya, presidiendo durante la Primera Guerra Mundial un comité británico que investigó las acusaciones contra Alemania por atrocidades supuestamente cometidas en Bélgica y Francia. Después de la guerra fue un decidido partidario de la creación de la Liga de Naciones.

Su última contribución a la ciencia política, Democracias modernas (Modern Democracies, 1921), constituyó un estudio comparado de los principales gobiernos representativos del mundo. Otras de sus obras son Studies in History and Jurisprudence (Estudios de historia y de jurisprudencia), 1901; Studies in Contemporary Biography (Estudios de biografía contemporánea), 1903; The Hindrances to Good Citizienship (Los obstáculos a la buena ciudadanía), 1909; South America: Observations and Impressions (Sudamérica: observaciones e impresiones), 1912, y Essays and Adresses on War (Ensayos y conferencias sobre la guerra), 1918.