Grove Karl Gilbert

(Rochester, 1843 - Jackson, 1918) Geólogo norteamericano. Fue uno de los padres de la Geomorfología moderna, también llamada Fisiografía, dedicada al estudio de las formas topográficas de la corteza terrestre, con especial atención a lo referente a la formación de la Tierra y a los datos sobre su pasado histórico. También fue el primer investigador en reconocer la aplicación del concepto del equilibrio dinámico en la configuración topográfica y la evolución, es decir, que las formas terrestres reflejan un balance entre los procesos que actúan sobre ellos, y la estructura y la composición de las rocas que allí se encuentran.

Gilbert procedía de una familia humilde. Debido a que su familia tenía escasos recursos económicos, apenas salía de casa y su tiempo libre siempre lo había dedicado a ejercitar la inteligencia a través de juegos mentales y de la lectura. Terminó los estudios a la edad de 15 años y debido a que se le reconoció como una promesa académica, fue a la universidad de Rochester con un gran sacrificio económico por parte de su familia. Sus estudios se centraron en las matemáticas, el griego, el latín, la retórica y la lógica. Tuvo como profesor de geología a Henry A. Ward, el fundador del Ward´s Natural Science Establishment, llamado en ese momento Cosmos Hall.

Se graduó de la universidad en 1862. Durante su época como estudiante contrajo deudas económicas con la Universidad y para poder pagarlas tuvo que trabajar como profesor de una escuela de Jackson (Michigan), pero abandonó este trabajo antes de cumplir el año. Sin saber dónde ir ni que hacer, en 1863, Gilbert decidió volver a su casa paterna en Rochester. Pronto encontró un trabajo en el Cosmos Hall donde permaneció durante los siguientes cinco años catalogando muestras, y cuando tuvo suficiente experiencia ayudó a organizar exposiciones para los museos.

En 1869 fue ayudante de la Segunda Investigación Geológica del Estado de Ohio y dos años más tarde fue asignado a colaborar en las Investigaciones del geólogo George M. Weeler, con quién estuvo durante tres años más realizando viajes a través de los Cañones del río Colorado, por Arizona, por el Valle del Río Gila y bajando el Rió Colorado hasta llegar al Golfo de California. Durante todos estos viajes tuvo la ocasión de reunir evidencias que demostraban que los estratos del período post-Carbonífero (al menos doscientos ochenta mil años de antigüedad) de Europa y del Este de los Estados Unidos no se extienden por todo el mundo.

En 1875 se trasladó a Utah, para colaborar en la investigación de John Wesley Powell. Cuando en 1879 se formó la U.S. Geological Survey (U.S.G.S.), Gilbert fue uno de los seis geólogos que formaron la dirección de dicho centro. Como jefe de la división Great Basin de la U.S.G.S., Gilbert estudió el lago Boneville y elaboró una síntesis de la fsiografía, estructura, paleoclimatología, sedimentología y geofísica del lugar, que él mismo analizó. En 1884, trabajó en la División Apalache y en otros trabajos como geólogo. En 1892 renunció a su cargo como geólogo jefe de la división de geología correlativa y se dedicó a profundizar en los trabajos que había realizado anteriormente.

Fue presidente de la Sociedad Geológica de América en dos ocasiones (1892 y 1909). Entre sus obras de mayor importancia se encuentran The Boneville Monograph (1890); Repoirt on the Geology of the Henry Mountains (1877); o History of the Niagara River (1890). Su aportación resultó de gran ayuda para la realización de la planificación de la bibliografía del U.S. Geological Survey´s y la adopción de la nomenclatura y cartografía que forman las bases de los mapas de investigación geológica.

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