Thomas Henry Huxley

(Ealing, Reino Unido, 1825 - Eastbourne, id., 1895) Biólogo británico. Ferviente darwinista, Thomas Huxley intervino en agrias polémicas en defensa del evolucionismo. Fue también autor de numerosos trabajos sobre embriología, zoología y paleontología.


Thomas Henry Huxley

A pesar de haber ido sólo dos años a la escuela, su formación autodidacta le permitió entrar en el hospital Charing Cross, donde estudió y se graduó en medicina. Entre 1846 y 1850 acompañó a Owen Stanley en una expedición a Australia; enrolado como cirujano en el Rattlesnake, durante la travesía estudió la vida marina en las aguas tropicales, en especial de las medusas, lo que le valió el reconocimiento de la Royal Society, de la que fue nombrado miembro en 1851.

En 1855 Thomas Huxley obtuvo la cátedra de historia natural en la Escuela Real de Minas, que luego sería el Real Colegio de la Ciencia. A partir de ese mismo año se ocupó en particular de la anatomía de los vertebrados; publicó asimismo, como resultado de su viaje a Australia, The Ozeanic Hydrozoa (1859). Posteriormente enseñó fisiología en la Royal Institution, y entre 1863 y 1869 fue profesor de anatomía comparada del Royal College of Surgeons de Londres.

La lectura de El origen de las especies (1859), de Charles Darwin, le convenció de la realidad del proceso evolutivo, y desde entonces se dedicó con entusiasmo y eficacia a difundir las ideas evolucionistas, enfrentándose con decisión a algunas posturas descalificantes e irónicas. Un hito importante en su carrera fue la publicación, en 1863, de El lugar del hombre en la naturaleza, obra que constituyó la base para la aplicación de la teoría evolucionista al hombre.

Modelos de claridad y exactitud en la exposición fueron sus Lecciones de fisiología elemental (1866) y Anatomía de los animales vertebrados (1871). Los trabajos científicos de T. H. Huxley fueron muchos y variados. En la última parte de su vida publicó numerosos ensayos sobre cuestiones filosóficas en los que atacó las creencias religiosas, manteniendo siempre un punto de vista agnóstico.

Más crítico que creador, Thomas Huxley no llevó a cabo una labor coherente en investigación, pero, con más conocimientos que Charles Darwin en biología general y anatomía comparada, y siendo un escritor de estilo fácil y gran polemista, su intervención fue decisiva para el triunfo del darwinismo en Inglaterra.