Wassily Leontief

(Wassily Wassilyovich Leontiev o Leontief; San Petersburgo, 1906 - Nueva York, 1999) Economista estadounidense que destacó por sus estudios teóricos y desarrolló la metodología input-output de análisis económico, por la que se le concedió el premio Nobel de Economía en 1973.


Wassily W. Leontief

En la Universidad de San Petersburgo (Leningrado), en la que su padre era profesor de economía, estudió filosofía, sociología y economía, carreras que le darían una sólida formación intelectual. Leontief, que había vivido intensamente los comienzos de la Revolución rusa, se trasladó a Alemania y se doctoró en la Universidad de Berlín en 1928. Un año antes, dando muestras de su interés por el funcionamiento de los sistemas económicos supranacionales, había ingresado en el Instituto de Economía Mundial de la Universidad de Kiel.

Después de su experiencia como asesor en la organización de la red ferroviaria china, el prestigioso economista viajó a Nueva York y entró a formar parte del cuerpo de profesores de la Universidad de Harvard, donde fundó en 1939 el Economic Research Proyect. Dos años más tarde, Leontief dio a conocer La estructura de la economía norteamericana, 1919-1939, obra esencial que estudia la interrelación entre los diversos sectores económicos y que procura superar la abstracción en la que se mantenía la teoría de Walras y otras semejantes a través de sus famosas tablas input-output.

Wassily Leontief fue uno de los primeros en utilizar las computadoras en la programación entre los sectores productivos. Al recibir el premio Nobel de Ciencias Económicas en 1973, resumió su método afirmando que "la economía mundial, como la de un país, puede visualizarse como un sistema de procesos interdependientes. Cada proceso, ya sea la manufactura del acero, la educación de la juventud o la gestión de la economía familiar, genera ciertos outputs (productos) y absorbe una combinación específica de inputs. La interdependencia directa entre dos procesos se manifiesta cuando el output de una es el input de la otra: el carbón es el output de una industria minera y el input del sector de producción de energía eléctrica. La industria química usa el carbón directamente, como materia prima, pero también indirectamente como electricidad. Una red de relaciones de este tipo constituye un sistema de elementos que dependen unos de otros, directa o indirectamente".

Las tablas input-output son un método que permite describir y analizar las interrelaciones, directas o indirectas, mediante cuadros de doble entrada, en los que los distintos procesos del sistema económico estudiado se categorizan en diversas ramas, actividades o sectores. El método, inicialmente estático y basado en la idea de circulación expuesta por Quesnay, fue perfeccionado por Leontief, logrando que tuviese un mayor dinamismo y la posibilidad de emplear en él el sistema de programación lineal.

En 1953, Wassily Leontief publicó Estudios sobre la estructura de la economía norteamericana; en 1966, Análisis económico input-output y Ensayos, y, en 1978, Ensayos de economía. Desde 1975 era miembro del departamento de economía de la Universidad de Nueva York, así como de numerosas instituciones y asociaciones científicas.

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