Douglas Mawson

(Brandford, 1882 - Adelaida, 1958) Geólogo y explorador británico. Sus padres se trasladaron a Australia cuando él era un niño; se graduó en la Universidad de Sidney en ingeniería minera y, al terminar, dio clases de química en esa misma universidad. Entre 1920 y 1954 fue profesor de geología y mineralogía de la Universidad de Adelaida.

Desde muy joven participó en gran variedad de expediciones científicas: en 1903 realizó una exploración geológica del archipiélago de las Nuevas Hébridas; algunos años después, en 1907, como miembro científico de la expedición antártica de Ernest Shackleton, tomó parte en la ascensión del monte Erebus, a la vez que sus análisis y observaciones ayudaron a determinar la posición del polo magnético sur en la Tierra Victoria.

Entre 1911 y 1914 dirigió su propia expedición a la Antártida, en el curso de la cual se hicieron una serie de importantes descubrimientos geográficos. A bordo del barco Aurora, un foquero construido en Terranova que desplazaba 600 toneladas, Mawson partió del puerto de Hobart el 2 de diciembre de 1911. El barco realizó una escala en la isla de Macquarie, donde se construyó una estación en la que quedaron cuatro hombres. Acto seguido se dirigió a la tierra de Adelaida en la bahía de la Commonwealth. En ella descubrió la Tierra de Wilkens y después la Tierra de la Reina Mary. En este último lugar desembarcaron ocho hombres al mando de F. Wild.

La llegada del invierno hizo que se preparasen a pasar la obligada invernada, que fue muy penosa debido a las fuertes ráfagas de viento. El 15 de noviembre de 1912, Mawson partió junto con el geólogo suizo X. Mertz y el teniente británico B. E. S. Ninnis. Llevaban tres trineos y cuarenta y ocho perros. Realizaron una extensa exploración del terreno de la Tierra de Jorge V 300 km en dirección este desde su punto de partida.

La desgracia llegó el 14 de diciembre de 1912, cuando el trineo del teniente Ninnis, el segundo de la fila y portador de la carga principal, cayó en una grieta sin que se pudiese recuperar nada. Posteriormente, Mertz enfermó de disentería, y murió poco después, el 7 de enero de 1913. Mawson prosiguió solo, con los pies congelados. Cayó en otra grieta, pero pudo salir de ella y llegar, aunque en penosas condiciones, a la bahía Commonwealth. El 8 de febrero alcanzó la base de partida. El barco Aurora ya había zarpado dejando seis hombres a la espera del resto de la expedición y, aunque se le avisó por radio para que volviese a recogerlos, el mal tiempo lo impidió. El grupo fue recogido ya en el año 1914.

La expedición de 1911 fue una de las más importantes en la historia de la exploración antártica. Se exploró una considerable porción geográfica que abarcaba 20 grados de costa. Se realizó una incursión por el interior de la zona continental de casi 500 km en los que estuvo a punto de alcanzarse el polo sur magnético.

Sobre este punto se realizaron una serie de observaciones y experimentos que permitieron comprobar la variación rápida y significativa de los diferentes factores que lo forman, lo que llevó a una revisión de la noción de polo sur magnético existente hasta entonces: de un punto fijo concreto e inmóvil se pasó a una amplia zona móvil. Mawson publicó numerosos escritos de carácter científico y el libro Homme of the Blizzard (1915).

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