Béla Schick

(Boglar, 1877 - Nueva York, 1967) Médico pediatra estadounidense de origen húngaro que se hizo célebre por el descubrimiento de la prueba antidiftérica que lleva su nombre. Su vocación por la ciencia médica motivó su traslado a la vecina Austria, donde estudió en la Universidad Karl Franz de Graz, para luego, ya completada su formación, trasladarse a Viena, por entonces capital del Imperio austro-húngaro.

Comenzó a investigar, en colaboración con el doctor Clemens von Pirquet, que había sido compañero de estudios en Graz, sobre los métodos de prevención de enfermedades en la infancia; entre ambos acuñaron el término "alergia" para indicar una variación respecto a la forma habitual de reacción del organismo frente a un determinado estímulo.

En 1913 Schick consiguió determinar mediante una prueba si un niño es inmune o no a la difteria: ésta consistía en inyectar al paciente 0,2 centímetros cúbicos de una solución que contenía una pequeña porción de la toxina (una cuadragésima parte del mínimo letal) que produce la enfermedad; si en cuarenta y ocho horas no aparecía una reacción en forma de mancha en la zona de aplicación de la inyección, significaba que se gozaba de inmunidad. Este diagnóstico, gracias a su éxito, se aplicó más tarde a los adultos y fue la base para la creación de la vacuna antidiftérica.

Fue profesor en la Facultad de Medicina de la Universidad vienesa, pero tras la crisis que siguió al término de la Primera Guerra Mundial, emigró a Estados Unidos (1923). Trabajó en el Hospital Monte Sinaí de Nueva York, en la Facultad de Medicina Albert Einstein y en el Hospital Bethleem de Brooklyn, en todos ellos como jefe de los Servicios de Pediatría. En 1929 adquirió la nacionalidad estadounidense.

Fue además catedrático de la Universidad de Columbia; asesor pediátrico de los hospitales neoyorquinos Sea View y Willard Parker; fundador de la Academia Americana de Pediatría y miembro de honor de varias sociedades médicas norteamericanas y europeas. Escribió varias obras, entre las que destacaron Scarlet Fever y Child Care Today.