Príncipe Norodom Sihanuk

Rey, primer ministro y presidente de Camboya (Phnom Penh, 1922). En 1941 sucedió a su abuelo, el rey Monivong, en el Trono de una Camboya que era una colonia francesa ocupada militarmente por el Japón en el marco de la Segunda Guerra Mundial. Acabada la guerra en 1945, aceptó el retorno de la dominación colonial y negoció con Francia la independencia, que le fue reconocida en 1954.

Al año siguiente abdicó en su propio padre, Norodom Suramarit, mientras él formaba un partido político (la Comunidad Socialista Popular), obtenía el respaldo popular a su programa de socialismo budista mediante plebiscito y se hacía nombrar primer ministro para aplicarlo. La muerte del rey en 1960 le obligó a regresar a la jefatura del Estado, pero lo hizo sin asumir el título real.

Su gobierno constituyó un largo periodo de paz, mientras el resto de Indochina se deshacía en guerras y revoluciones; Camboya vivió una cierta prosperidad, manteniendo a toda costa una política exterior neutralista y una línea de gobierno moderada. Enfrentado a la guerrilla maoísta de los jemeres rojos, Sihanuk consiguió privar a éstos del apoyo de los comunistas vietnamitas, a cambio de permitir el uso del territorio camboyano para los ataques de Vietnam del Norte contra Vietnam del Sur.

Aunque gozaba de una gran popularidad, fue derrocado en 1970 por un golpe de Estado militar auspiciado por los Estados Unidos, y le sucedió el dictador Lon Nol, que involucró a Camboya en la Guerra de Vietnam. Sihanuk se trasladó entonces a China y empezó a apoyar la lucha de los jemeres contra la dictadura. Cuando éstos tomaron el poder en 1975 y establecieron otra dictadura aún más sangrienta, el príncipe volvió a Camboya, pero fue puesto bajo arresto domiciliario.

Fue liberado en 1979 para que protestara en la ONU por la invasión vietnamita de Camboya; después de hacerlo se distanció del Gobierno jemer de Pol Pot, que cayó en aquel mismo año. Pero siguió siendo su aliado en la oposición al régimen provietnamita que se implantó (presidiendo un gobierno en el exilio desde 1982). La misión pacificadora de la ONU le situó como presidente de un Consejo de gobierno provisional en 1991. Volvió a Camboya como rey en 1995.