Igor Sikorsky

(Igor Ivan Sikorsky o Sikorski; Kiev, 1889 - Eaton, 1972) Ingeniero aeronáutico ruso nacionalizado estadounidense que desarrolló con éxito el helicóptero.Hijo de un una pareja de físicos (aunque su madre nunca ejerció), desde su infancia mostró predilección por la aviación, en particular por los ingenios de Leonardo da Vinci, cuyos esquemas le impelieron a construir, con doce años de edad, un pequeño helicóptero impulsado por una goma elástica retorcida. En 1903 ingresó en la Academia Naval de San Petersburgo, que abandonó en 1906 debido a su interés en la ingeniería.

Tras un breve período en París, ingresó en el Instituto Politécnico de Kiev, y aunque cursó con éxito el primer año quedó convencido de que los problemas que él aspiraba a solucionar requerían soluciones prácticas bastante alejadas de las abstractas asignaturas que se cursaban. Realizó un breve periplo por Europa, trabando contacto con los pioneros aeronáuticos de entonces, realizó un curso en París y retornó en 1909 a Kiev con el firme propósito de construir un helicóptero, propósito que debió abandonar tras un par de infructuosos prototipos, pues el desarrollo técnico alcanzado en motores y materiales no era el suficiente.

Se volcó entonces en la construcción de aeroplanos convencionales. El primero con el que remontó el vuelo fue el S-2, y con el S-5, dotado de un motor de 40 HP, logró la licencia número 64 de la Sociendad Internacional de Pilotos. Los prototipos se sucedieron con rapidez: de entre ellos destaca el S-6, denominado Le Grand, el primer cuatrimotor del mundo en levantar el vuelo el 2 de agosto de 1913 y cuya cabina cerrada, con capacidad para ocho personas y que constituye una de sus principales innovaciones, suscitó fuertes críticas.

Al estallar la revolución soviética emigró a los Estados Unidos, consiguiendo establecerse como lector y posteriormente como maestro en una escuela de Long Island, empleo que abandonó al fundar, con ayuda de varios ex-oficiales del ejército imperial la Sikorsky Aero Engeneering Corporation. En 1928 logró la nacionalidad estadounidense, mientras que en su factoría comenzó a producir hidroaviones S-38 para la United Aircraft Corporation.

Estos hidroaviones cayeron en desuso a finales de la década, de forma que Sikorsky pudo por fín dedicarse a la construcción del helicóptero. El 13 de mayo de 1940 Sikorsky, que siempre realizaba personalmente las primeras pruebas de vuelo de cada prototipo, remontó el vuelo con el VS-300, permaneció suspendido en el aire en varios puntos distintos durante quince minutos y volvió a posarse en el lugar indicado.

Orgulloso de su invento, que pretendía haber construido como una herramienta poderosa para la industria y el transporte y, sobre todo, como un medio eficaz en labores de rescate de personas allí donde el acceso es prácticamente imposible por otros medios, se congratulaba hacia el fín de su carrera de que el helicóptero había salvado más de 50.000 vidas. Se retiró de la práctica de la ingeniería en 1957, aunque continuó siendo asesor en temas de aviación hasta su fallecimiento. Recibió múltiples premios y honores, entre los que destacan la medalla Daniel Guggenheim en 1951, y el Premio Nacional de Defensa en 1971, así como diversos doctorados honoris causa por las escuelas de ingeniería aeronáutica de su país.

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