Maximilian von Spee

(Maximilian, conde von Spee; Copenhague, 1861 - Islas Malvinas, 1914) Marino y estratega alemán. Al frente de la escuadra alemana de Extremo Oriente, Spee fue uno de los principales estrategas navales de los inicios de la Primera Guerra Mundial.


Maximilian von Spee

En 1878 ingresó en la marina alemana. En 1887-1888 dirigió las instalaciones navales en el Camerún alemán y posteriormente regresó a Alemania, donde desempeñó diversos cargos en el Ministerio de Marina. En 1908 fue nombrado comandante de la estación naval alemana del Mar del Norte. A fines de 1912 se le encomendó el mando de la escuadra de Extremo Oriente.

Al iniciarse la Primera Guerra Mundial, Maximilian von Spee se encontraba con su escuadra en las islas Carolinas, desde donde tenía órdenes de dirigirse al Mar de China. Sin embargo, la declaración de guerra de Japón a Alemania en agosto de 1914 le obligó a cancelar estas operaciones y a poner rumbo a América del Sur. Con su potente escuadra, Spee hostigó sin descanso las colonias aliadas del cono sur. En principio, componían su flota los cruceros Scharnhorst (su buque insignia), Gneiseau, Emden, Nüremberg, Dresden, Leipzig, Karlsruhe y Königsberg, y la completaban barcos mercantes armados y varios carboneros.

Los cruceros fueron separándose para realizar diversas misiones: el Emden fue hundido por el crucero australiano Sydney y su columna de desembarco sufrió numerosas penalidades tras quedar abandonada en la isla de Cocos; el Leipzig mantuvo bloqueado el puerto de San Francisco (California) durante dos semanas; el Königsberg hundió un crucero inglés en Zanzíbar; el Dresden operó en el Atlántico sur y fue hundido cerca de la isla de Juan Fernández; por último, el Karlsruhe operó en aguas brasileñas.

El 22 de septiembre la escuadra alemana, con Spee al frente del Scharnhorst, bombardeó Tahití y después puso rumbo a Chile, en cuyas aguas se encontró con la IV escuadra británica al mando del almirante sir Christopher Cradock. La batalla naval que se produjo el 1 de noviembre entre ambas flotillas frente a Coronel, en las costas chilenas, concluyó con una contundente victoria alemana.

El alto mando británico envió en persecución de Spee a dos escuadras de combate a las órdenes del vicealmirante sir Frederick Doveton Sturdee, que arribaron a Port Stanley (Malvinas) el 7 de diciembre de 1914 a fin de repostar carbón. Spee abandonó Chile a fines de noviembre y, tras doblar el Cabo de Hornos, se dirigió a las Malvinas, probablemente sin tener noticia de la presencia de la flota británica. La escuadra alemana llegó frente a Fort Stanley el 8 de diciembre. En ese momento, Spee contaba únicamente con cinco cruceros de combate. En la batalla que siguió los ingleses consiguieron una fácil victoria. El Scharnhorst fue hundido y el propio Spee murió en la batalla.

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