Elmer Ambrose Sperry

(Cortland, 1860 - Brooklyn, 1930) Inventor y empresario estadounidense. Hijo de un empleado de la compañía ferroviaria local, fue criado por sus abuelos tras la prematura muerte de su madre. Ya desde muy joven mostró ingenio para idear mecanismos con los materiales que se ponían a su alcance. Recibió educación en la Escuela Normal Estatal de Cortland y en la Universidad de Cornell, aunque no llegó a completarla, por lo que se puede afirmar que fue autodidacto.

En 1879 inventó un tipo de lámpara eléctrica de arco y, con la ayuda económica de un fabricante local, se trasladó a Chicago, donde fundó la Sperry Electric Company, primera de las ocho empresas que contribuyó a crear. En 1885 instaló en lo alto de un rascacielos de Chicago una de las más potentes luces eléctricas de la época; tres años después formó la compañía Sperry Electric Mining Machine para la fabricación de diversa maquinaria eléctrica y en 1890 amplió su campo de actividad al diseño y construcción de tranvías y motores eléctricos mediante una nueva empresa establecida en Cleveland (Ohio), la Sperry Electric Railroad Company, que años después se convirtió en la General Electric Company. Además, creó junto a C. P. Townsend un laboratorio de investigación electroquímica, produjo sus propios fusibles en una fábrica de Chicago y durante la I Guerra Mundial proporcionó un potente foco de luz para ser empleado por los ejércitos aliados.

A finales del siglo XIX comenzó a desarrollar diversos aparatos (girocompases), fruto de las aplicaciones prácticas del giroscopio: el piloto automático, la brújula giroscópica y diversos tipos de giroestabilizadores, mecanismos imprescindibles para la moderna navegación aérea y marítima que dan al piloto una referencia de la posición del horizonte respecto a la nave; también produjo giróscopos direccionales empleados para guiar torpedos.

Poco antes de su muerte desarrolló un mecanismo de seguridad ferroviaria calificado por la Asociación Americana de Ferrocarriles como una de las más importantes aportaciones en este terreno. Inventor prolífico, a lo largo de su vida registró más de 300 patentes.