Diego Velázquez de Cuéllar

(Cúellar, España, 1465 - Santiago de Cuba, 1524) Conquistador español que dirigió la colonización de la isla de Cuba, de la que fue gobernador entre 1516 y 1524. Procedente de una ilustre familia, luchó junto a Gonzalo Fernández de Córdoba, el Gran Capitán, en el ejército español de Nápoles; posteriormente se estableció en Sevilla. Apenas un año después del descubrimiento de América, Diego Velázquez de Cuéllar tomó parte en el segundo viaje de Cristóbal Colón (1493), y, una vez en La Española (la actual isla de Santo Domingo), contribuyó a la pacificación de la mitad occidental de la isla.


Diego Velázquez de Cuéllar

En 1511 el entonces gobernador de La Española, Diego Colón, le confió el mando de una expedición a Cuba. En los años siguientes, Diego Velázquez dirigió la conquista y colonización de la isla de Cuba desde la base de Baracoa, fundada en 1512. En esta labor se mostraría muy comedido en su trato con los indígenas, y prefirió utilizar la diplomacia antes que las armas; intentó protegerles de los abusos de las encomiendas e impulsó el cultivo de la caña de azúcar para atraer a nuevos colonos.

Tras haber consolidado la posición española mediante el establecimiento de diversos enclaves, como La Habana, Bayamo, Sancti Spíritus y Santiago de Cuba, ciudad en que instaló su capital, Diego Velázquez centró su atención en la costa de Yucatán, lugar al que envió diversas expediciones, como las de Francisco Hernández de Córdoba (1517) y Juan de Grijalva (1518), que entraron en contacto con los mayas (la esplendorosa cultura maya había iniciado su decadencia el siglo anterior) y con otras poblaciones indígenas.

Nombrado adelantado de Yucatán por la corona española, Velázquez encargó a Hernán Cortés la conquista de los nuevos territorios mexicanos. En el último momento cambió de opinión, pero Cortés fingió desconocer la contraorden y zarpó rumbo a México. Enfrentado con Hernán Cortés, que desobedeciendo nuevas órdenes se había adentrado en tierra firme, y temeroso de su creciente prestigio, Velázquez realizó varios e infructuosos intentos de apartarle del mando de la expedición: envió contra él a Pánfilo de Narváez e incitó a Cristóbal de Olid a rebelarse. Pero ante la gloria creciente de Cortés, que en 1522 sería nombrado gobernador y capitán general de Nueva España, las reclamaciones de Velázquez cayeron en descrédito.

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