Vincent du Vigneaud

(Chicago, 1901 - Scarsdale, 1978) Bioquímico estadounidense, premio Nobel de Fisiología y Medicina de 1955 por sus aportaciones al conocimiento de la bioquímica, y especialmente por ser el primero en sintetizar en el laboratorio una hormona polipeptídica. Estudió en la Universidad de Illions. En 1927 comenzó sus trabajos en bioquímica con el profesor J. R. Murlin y presentó su tesis doctoral por la Universidad de Rochester. Sus primeros trabajos de investigación estuvieron relacionados con la insulina, que desarrolló junto al químico y farmacólogo J. J. Abel en la Universidad de Johns Hopkins. Luego se trasladó a Edimburgo, donde fue discípulo de George Barger en la Escuela Médica de la Universidad, y a Londres, donde trabajó con Charles R. Harington en el Colegio Universitario del Hospital de Londres. A su regreso a Estados Unidos, fue nombrado Jefe del Departamento de Bioquímica de la Escuela Médica George Washington, y en 1938 ocupó la Cátedra de Bioquímica en la Escuela de Medicina de la Universidad de Cornell.

Su investigación se centró principalmente en la importancia bioquímica de los compuestos azufrados que forman cadenas polipeptídicas, como ciertas hormonas; en primer lugar, fue la insulina, que está constituida por dos cadenas de aminoácidos unidas entre sí por puentes disulfuro; posteriormente aisló, purificó y estudió los efectos de dos hormonas secretadas por el lóbulo posterior de la hipófisis, la oxitocina, que activa la secreción de las glándulas mamarias y las contracciones del útero, y la vasopresina, que es un potente vasoconstrictor y estimula la musculatura intestinal.

Du Vigneaud demostró que ambas están constituidas por ciclos polipeptídicos de ocho aminoácidos con un puente de dos átomos de azufre. Aisló, además, algunas vitaminas, dedujo la estructura de la biotina en 1942 y de la penicilina, y en general estudió numerosos intermediarios carbonados del metabolismo. Por sus ilustres aportaciones a la bioquímica recibió gran número de premios y medallas, además del Premio Nobel de Fisiología y Medicina de 1955. Du Vigneaud fue doctor honorario de muchas universidades y perteneció a varias sociedades químicas.

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