Friedrich Wöhler

(Eschersheim, actual Alemania, 1800 - Gotinga, id., 1882) Químico alemán. Cursó estudios de medicina en Marburgo y Heidelberg y de química en Estocolmo. Discípulo de Leopold Gmelin y de Jöns Jacob Berzelius (de quien fue ayudante de laboratorio en Estocolmo), enseñó desde 1836 en la Universidad de Gotinga, ciudad en la que dirigiría además el Instituto de Química.


Friedrich Wöhler

Su nombre está unido sobre todo a la síntesis de la urea (1828), que tendría una gran repercusión en el desarrollo científico del siglo XIX. Por aquel entonces existía una neta separación entre compuestos orgánicos e inorgánicos, y las teorías vitalistas sostenían que solamente los seres vivos, gracias a la acción de una «fuerza vital» que los animaba, podían sintetizar los compuestos orgánicos que forman parte de sus tejidos. Al lograr la síntesis de un compuesto orgánico como la urea en el laboratorio, Wohler empezó a socavar (en realidad, sin habérselo propuesto) la influencia de las tesis vitalistas sobre la química y la biología.

Conjuntamente con Justus von Liebig, Friedrich Wöhler llevó a cabo investigaciones sobre el ácido úrico y sus derivados. Obtuvo además por primera vez aluminio puro por la acción del potasio sobre el cloruro de dicho metal (1827), aisló el berilio y el itrio y efectuó importantes descubrimientos sobre el silicio y el boro, de los cuales preparó la forma cristalina. También obtuvo acetileno por la reacción del agua con el carburo de calcio (1862), y con sus trabajos sobre el cianato de plata contribuyó al descubrimiento de la isomería.