Christiaan Eijkman

(Nykerk, 1858 - Utrecht, 1930) Médico holandés que recibió en 1929 el premio Nobel de Fisiología y Medicina, compartido con Frederick Hopkins, por sus investigaciones sobre el beriberi. Fue médico militar en las Indias Occidentales y director del Instituto de Patología de Batavia. Entre 1898 y 1928 fue profesor de medicina legal e higiene en la Universidad de Utrecht.


Christiaan Eijkman

Christiaan Eijkman trabajó incansablemente para encontrar el agente causante del beriberi, una enfermedad epidémica muy extendida por todo el sur de Asia. Cuando comenzó sus investigaciones se pensaba que era una enfermedad infecciosa; pero Eijkman observó que algunas aves del laboratorio presentaban la enfermedad cuando se las alimentaba solamente con los restos de arroz que le proporcionaba la cocina del hospital, y llegó a la conclusión de que no se trataba de una enfermedad infecciosa, sino que se originaba por una deficiencia alimentaria, estando relacionada su aparición con una dieta dominada por el arroz blanco. Eijkman demostró que la enfermedad podía curarse si a la dieta se añadían cáscaras de arroz.

El investigador holandés no interpretó correctamente los resultados que obtuvo, pero su labor dio paso al posterior reconocimiento de las enfermedades provocadas por la deficiencia de alguna proteína. Los estudios que el bioquímico británico Frederick Hopkins llevó a cabo a partir de 1900 permitieron determinar que la deficiencia de vitamina B1 puede causar la aparición del beriberi.

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