Hans Geiger

(Neustadt, Alemania, 1882 - Potsdam, id., 1945) Físico alemán, inventor del contador para detectar y medir la presencia de partículas radioactivas que lleva su nombre. Se doctoró en 1906 por la Universidad de Erlangen. Entre 1907 y 1912 colaboró con Ernest Rutherford en la Universidad de Manchester. En 1912, ya en Alemania, ocupó el puesto de director del Laboratorio de Física Alemán y en 1925 el de profesor en la Universidad de Kiel.


Hans Geiger

Durante su estancia en el Reino Unido construyó la primera versión del detector y contador de partículas que lleva su nombre, indispensable en la identificación de la naturaleza de las partículas alfa como núcleos de helio efectuada por Rutherford y él mismo. El primer contador Geiger estaba formado por un cilindro lleno de gas a presión reducida y un alambre aislado a través de su eje, estableciéndose entre ambos una alta diferencia de potencial. El paso de una partícula a través del contador produce una descarga corta, que es aumentada por la ionización secundaria que se produce en virtud de las colisiones; estas descargas se registraban mecánicamente.

Eligiendo de modo adecuado la naturaleza y el espesor de la pared del tubo, puede prepararse el dispositivo para el recuento de partículas de un cierto tipo. Para contar electrones procedentes de radiaciones cósmicas la pared es de un metal muy delgado, capaz de ser atravesado por ellos; para los protones el tubo ha de poseer una ventana recubierta de una delgadísima hoja metálica; y, para los fotones de una radiación, la pared ha de ser de plomo y muy espesa. Ya en 1928 (en colaboración con W. Müller, quien le incorporó un amplificador), Geiger perfeccionó su invento haciéndolo capaz de detectar partículas beta (electrones) y fotones electromagnéticos ionizados. Posteriormente estudió la naturaleza de los rayos cósmicos y contribuyó a la identificación de los isótopos del polonio (elemento número 84 de la tabla periódica), el primero de los elementos radiactivos descubiertos por Pierre y Marie Curie.