Belisario Porras

(Las Tablas, 1858-Panamá, 1942) Político panameño que fue presidente de la República (1912-1916, 1918 y 1920-1924). Durante la guerra de los Mil Días colombiana militó en el bando liberal y tuvo que exiliarse tras su derrota. Al estallar el conflicto secesionista de Panamá en correspondencia con los intereses geoestratégicos de EE.UU. en el istmo, Porras apoyó la escisión. En 1912, tras la intervención militar estadounidense, accedió a la presidencia y dos años más tarde, en agosto de 1914, inauguró parcialmente el canal interoceánico. Volvió a ocupar la presidencia en 1918, tras una nueva intervención militar de EE.UU., y entre 1920 y 1922, con el apoyo de la oligarquía local. Durante sus mandatos se preocupó en especial de la economía nacional y la mejora de las comunicaciones del país.


Belisario Porras

Hijo del abogado Demetrio Porras Cavero y de Juana Gumersinda Barahona, Belisario Porras cursó estudios primarios en Las Tablas y se trasladó después a Bogotá, completando sus estudios secundarios en el Colegio de San Bartolomé. En 1874 ingresó en la Universidad Nacional de Bogotá para estudiar leyes. Tras obtener en 1881 el doctorado en derecho y ciencias políticas, amplió sus estudios en la Universidad de Lovaina (Bélgica), gracias a una beca del gobierno colombiano.

A su regreso a Panamá encontró trabajo como periodista, al tiempo que se vinculaba políticamente con el Partido Liberal Colombiano. Su filiación liberal le llegó de la mano de personajes como el general Buenaventura Correoso, el cual gobernaba en el Departamento de Panamá durante su infancia; también influyeron en él su estancia en Europa y el contacto con las ideas liberales del Viejo Continente. El gobierno conservador de Bogotá inició entonces una persecución de los liberales, lo que obligó a Porras a exiliarse a El Salvador y posteriormente a Nicaragua. Allí trabajó como profesor de Derecho y Geografía y continuó trabajando como periodista, siempre vinculado al Partido Liberal.

Porras fue uno de los principales líderes del Partido Liberal Colombiano durante la denominada Guerra de los Mil Días; su campaña militar llegó hasta las puertas de la Ciudad de Panamá, que era entonces un departamento colombiano. Con la ayuda del dictador nicaragüense José Santos Zelaya y el presidente ecuatoriano Eloy Alfaro, organizó un batallón de voluntarios con el que invadió el Istmo. El 31 de marzo de 1900, las fuerzas de Porras desembarcaron en Punta Burica, en la Provincia de Chiriquí. Porras se proclamó Jefe Civil y Militar del Departamento de Panamá, al tiempo que nombraba al general Emiliano J. Herrera como Jefe de Operaciones Militares.

El 24 de julio de 1900 los liberales de Porras fueron derrotados en la batalla del Puente de Calidonia. Porras hubo de partir al exilio; poco después protagonizó un intento de invadir Panamá, pero el fracaso le obligó a exiliarse de nuevo. Entretanto, Panamá logró la independencia de Colombia; Porras nunca estuvo de acuerdo con los tratados de Hay-Buneau Varilla, por los que el Gobierno concedía excesivos privilegios a los Estados Unidos.

Los Estados Unidos se preocuparon por asegurar la estabilidad de la nueva República como medio para garantizar la seguridad de la recién construida vía interoceánica. Debido a la presión norteamericana, los conflictos armados dieron paso a una nueva situación en que los problemas ideológicos y personales se resolvían a través de la prensa y las elecciones políticas. Porras fue elegido presidente de la República de Panamá en 1912 por una amplia mayoría. Ejerció el cargo presidencial durante tres períodos, durante los que trató de consolidar y organizar la República y llevó a cabo una serie de obras de infraestructura con las que pretendió impulsar el comercio nacional y vertebrar el país. Igualmente se preocupó por mejorar las condiciones de vida, fundando por ejemplo el Hospital Santo Tomás, en la capital de Panamá.

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