Willem de Sitter

(Sneek, 1872 - Leiden, 1934) Astrónomo holandés que desarrolló un modelo cosmológico conforme a la teoría de la relatividad de Einstein, conocido como modelo de Einstein-de Sitter.


Willem de Sitter

Estudió matemáticas en la Universidad Estatal de Groninga, en cuyo observatorio se aficionó a la astronomía. Fue ayudante de David Gill en el observatorio de Ciudad de El Cabo (Sudáfrica) entre 1897 y 1899. Regresó a Holanda y comenzó a trabajar en el observatorio de Groninga, donde realizó observaciones sobre los satélites de Júpiter, cuya masa calculó a partir de sus órbitas. En 1908 logró una plaza de profesor de astronomía en la Universidad de Leiden, cuyo observatorio dirigió desde el año 1919.

La primera gran contribución de Willem de Sitter fue una serie de artículos en inglés acerca de los aspectos fundamentales de la teoría de la relatividad de Einstein en 1916, lo que permitió la difusión y discusión de sus aspectos fundamentales. En su tercer artículo, escrito en 1917, contrastó su propia teoría acerca de la estructura del universo con la de Einstein, pues éste había adelantado una visión del universo estática, de tamaño constante, mientras que Sitter conjeturó que el universo se encontraría, según dicha teoría, constantemente en expansión.

Este punto de vista fue confirmado por las observaciones de Edwin Hubble sobre la recesión de las galaxias, y finalmente fue adoptado también por Albert Einstein, con quien le unió una fuerte amistad. Sin embargo, los cálculos que realizó del tamaño del universo y del número de galaxias que en él se encuentran se demostraron muy inferiores a los valores actualmente aceptados. Otras investigaciones suyas versaron acerca de los movimientos estelares: realizó mediciones del paralaje de más de 3.500 estrellas en diferentes latitudes galácticas y calculó las irregularidades del movimiento de rotación terrestre.