Johann Deisenhofer

(Zusamaltheim, 1943) Bioquímico alemán. Las investigaciones realizadas junto a sus colegas Robert Huber y Hartmut Michel le llevaron a descubrir la estructura de la proteína que actúa como centro fotoquímico de la bacteria fotosintética Rhodopseudomonas viridis, lo que les supuso la concesión del Premio Nobel en 1988.

Primogénito de una familia de granjeros, inició sus estudios primarios en la escuela de su ciudad natal, en pleno período de postguerra. Aunque el deseo de sus padres era que continuase la tradición familiar, su vivo interés por ampliar su formación académica hizo que tomasen la difícil decisión de enviarle a Donanwoerth, donde comenzó su educación superior en el año 1956. Cuatro años más tarde se trasladó a Augsburg para ingresar en el Instituto Holbein, donde finalizó sus estudios preuniversitarios.


Johann Deisenhofer

Sus brillantes calificaciones le permitieron obtener una beca que le aseguraba la financiación de su carrera universitaria, sin que ésta supusiese una carga para su padres. En 1965, una vez realizado el servicio militar, inició sus estudios de física en la Universidad Técnica de Munich, atraído por la repercusión que la física moderna estaba teniendo en el estudio de la astronomía y por el hecho de que Rudolf Mössbauer acabase de aceptar una plaza como profesor de dicha institución. Se dio cuenta de que esta disciplina defraudaba sus expectativas, lo que le hizo que sus intereses se encaminasen hacia la física del estado sólido.

Durante su etapa universitaria tuvo la oportunidad de colaborar con Klaus Dransfeld en su laboratorio, bajo la supervisión de Karl Friedrich Renk. Su trabajo fue exitoso y las conclusiones que obtuvieron se publicaron en la en la prestigiosa revista Physical Review Letters, en 1971. En junio de este mismo año obtuvo su licenciatura e, inmediatamente, ingresó en el Instituto Max Planck de Bioquímica, impulsado por el interés que, en esta disciplina, le había inculcado Dransfeld.

Su primer trabajo, sobre la inhibición de la tripsina pancreática bovina, lo realizó junto a Wolfwang Steigemann, uno de los doctorandos del entonces director del instituto, Robert Huber. Cuando en 1974 concluyó su doctorado, Huber le ofreció ocupar una plaza como investigador. Su tarea consistió en desentrañar la estructura tridimensional de diversas biomoléculas, mediante el empleo de los programas informáticos que había desarrollado para ello.

En 1982, Hartmut Michel explicó, en un seminario organizado por el Instituto Max Planck, que había logrado cristalizar la proteína principal en la que se llevaba a cabo la fotosíntesis en las Rhodopseudomonas viridis. Huber y Deisenhofer quedaron impresionados y le plantearon a Michel la posibilidad de trabajar en equipo para dilucidar la estructura tridimensional de dicha molécula, por medio de difracción de rayos X. El trabajo no fue fácil ya que, hasta 1985, no lograron completar la estructura de la molécula, y aún les quedaban otros dos años para perfeccionar el modelo de resolución. Este trabajo les valió el reconocimiento unánime de la comunidad científica.

El éxito de sus estudios permitió a Deisenhofer obtener el apoyo económico suficiente para formar un equipo propio de investigación, así como la posibilidad de trasladarse a Estados Unidos, donde, desde 1988, fue profesor de bioquímica en el Centro Médico de la Universidad del Suroeste de Texas, ubicada en Dallas, e Investigador en el Instituto Médico Howard Hughes.

El mismo año en que se trasladó a Estados Unidos le fue otorgado, junto a sus compañeros Huber y Michel, el Premio Nobel de Química. Además de este galardón, el más importante en el panorama científico mundial, con anterioridad había recibido el Premio de Bioquímica de la Sociedad de Química Americana, en 1986, y el Premio Otto Bayer, en 1988. Deisenhofer ha sido asimismo distinguido con la Orden de la República Federal Alemana y es miembro de la Academia Europea y de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia.

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