Edwin McMillan

(Edwin Mattison McMillan; Redondo Beach, 1907 - El Cerrito, 1991) Físico nuclear y químico estadounidense. Formado en el California Institute of Technology, McMillan se doctoró por la Universidad de Princeton en 1932. En 1946 logró una plaza de profesor en la Universidad de California, en el campus de Berkeley.


Edwin McMillan

En el desarrollo de sus estudios sobre la fisión del núcleo atómico, descubrió el neptunio, uno de los productos de desintegración del isótopo 239 del uranio. En 1940, en colaboración con Philip H. Abelson, logró aislar este nuevo elemento, el primero perteneciente a la serie de los transuránidos en la tabla periódica, de particular importancia en energía nuclear.

Durante la Segunda Guerra Mundial, McMillan colaboró en el perfeccionamiento de los sónar y de los radares de espionaje, y participó en la fabricación de la primera bomba atómica. En 1945 consiguió superar los límites teóricos de las velocidades de las partículas aceleradas en un ciclotrón y, de forma independiente del científico ruso Vladimir Veksler, encontró el modo de mantener la sincronización para velocidades indefinidas.

Desde 1954 hasta 1958 formó parte de la comisión gubernamental de Estados Unidos para el estudio de la energía atómica y, en 1958, fue nombrado director del Lawrence Radiation Laboratory, desde donde puso en marcha varias investigaciones. Presidió, además, la estadounidense Academia Nacional de las Ciencias, entre 1968 y 1971.

McMillan apostó durante toda su carrera por el progreso de la energía atómica y por sus posibles aplicaciones a posteriori. En reconocimiento a su labor científica, compartió el Premio Nobel de Química con su compatriota Glenn T. Seaborg, en la edición de 1951. Se retiró del mundo académico en 1973 y, en 1976, publicó un libro de memorias titulado Early days in the Lawrence Laboratory (Los primeros días en el Laboratorio Lawrence). Gran parte de sus teorías científicas quedaron plasmadas en la obra colectiva Lecture in nuclear physics (Conferencias sobre física nuclear), editada en el año 1947. Cabe citar también su obra El sincrotón. Propuesta para un acelerador de partículas de alta energía.

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