Julius Robert Oppenheimer

(Nueva York, 1904 - Princeton, Estados Unidos, 1967) Físico estadounidense que dirigió el desarrollo de la bomba atómica en el laboratorio de Los Álamos (Nuevo México), en el marco del llamado Proyecto Manhattan. Hijo de un inmigrante alemán que se enriqueció con la importación de productos textiles, J. Robert Oppenheimer se graduó en la Universidad de Harvard en 1925. Luego se trasladó al Reino Unido para investigar en el Cavendish Laboratory, dirigido por Ernest Rutherford.


Robert Oppenheimer

Invitado por Max Born a la Universidad de Gotinga, por la que se doctoró en 1927, conoció allí a otros físicos eminentes, como Niels Bohr o Paul Dirac. Tras una corta visita a las universidades de Leiden y Zurich, Oppenheimer regresó a Estados Unidos para impartir clases de física en la Universidad de Berkeley y en el California Institute of Technology.

En un principio centró su atención en los procesos energéticos de las partículas subatómicas, incluidos los electrones, positrones y rayos cósmicos. Pronto se involucró en asuntos políticos, preocupado por el auge del nazismo en Alemania. En 1936 se mostró partidario del bando republicano tras el estallido de la guerra civil española.

Al heredar la fortuna de su padre, fallecido en 1937, no desaprovechó ninguna oportunidad de subvencionar diversas organizaciones antifascistas. Decepcionado por el comportamiento dispensado a los científicos rusos por la dictadura de Stalin, terminó por desligarse de las asociaciones comunistas a las que estuvo vinculado.


Einstein y Oppenheimer

Ante el estallido de la Segunda Guerra Mundial, sus colegas Albert Einstein y Leo Szilard advirtieron acerca de la terrible amenaza que suponía para la humanidad la posibilidad de que el régimen de Hitler fuera el primero en disponer de una bomba atómica. Oppenheimer empezó entonces a investigar tenazmente sobre el proceso de obtención de uranio-235 a partir de mineral de uranio natural, a la vez que determinaba la masa crítica de uranio requerida para la puesta a punto de la bomba.

En 1942 se integró al Proyecto Manhattan, destinado a gestionar la investigación y el desarrollo por parte de científicos británicos y estadounidenses de la energía nuclear con fines militares. La sede central, el laboratorio secreto de Los Álamos, en Nuevo México, fue elegida por el propio Oppenheimer.

Tras el éxito de la prueba efectuada en Alamogordo en 1945, Robert Oppenheimer dimitió como director del proyecto. Dos años después fue elegido presidente de la Comisión para la Energía Atómica estadounidense, cargo que ejerció hasta 1952. Un año más tarde, debido a su antigua vinculación con los comunistas, fue víctima de la «caza de brujas» del senador Joseph McCarthy y se le destituyó de la presidencia de la Comisión. Los últimos años de su vida los dedicó a la reflexión sobre los problemas surgidos de la relación entre la ciencia y la sociedad.

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