Clark Wissler

(Wayne County, 1870 - Nueva York, 1947) Antropólogo estadounidense. A lo largo de su carrera profesional fue director de varias publicaciones antropológicas, profesor e investigador de las culturas de los indios americanos. Su interés por las bases geográficas y la distribución regional de la cultura le condujo a la formulación del concepto de área cultural que ha jugado un papel muy importante en la ordenación e interpretación de los datos etnológicos.


Clark Wissler

Se educó en la Universidad de Indiana, por la que se graduó en psicología en 1899. Después se trasladó a la Universidad de Columbia en Nueva York para realizar estudios complementarios en la materia. Finalizada su formación, en 1901 entró a formar parte del claustro de profesores como docente de psicología. Su pasión por la antropología llegó a partir de la influencia de Franz Boas, con quien coincidió en esta universidad y bajo cuyo magisterio se formó toda una generación de antropólogos y lingüistas (Ruth Benedict, Alfred Kroeber y Edward Sapir, entre otros).

Durante esta primera etapa, tuvo ocasión de colaborar con James McKeen Cattell, responsable del estudio sobre las diferencias individuales y tests mentales. Wissler recibió el encargo de evaluar los resultados de los experimentos de Cattell sobre la habilidad de los estudiantes a partir de distintas variables, como su tiempo de reacción, de movimiento y otros procesos simples tanto mentales como sensoriales. Los resultados del experimento no mostraron correlación significativa entre la preparación intelectual de los alumnos sometidos a las pruebas y los tests. A partir de entonces, Wissler reorganizó su cometido como investigador y en 1902 inició su vinculación con el Museo Americano de Historia Natural (Nueva York).

En 1903, como profesor de la Universidad de Columbia, cambió la enseñanza de psicología por la de antropología, donde permaneció hasta 1909, año en el que abandonó la tarea académica para dedicarse por completo a la conservación del Museo de Historia Natural, lugar donde trabajó hasta su jubilación. En 1924 retomó la docencia en la Universidad de Yale y, al igual que le ocurrió en Columbia, comenzó como profesor de psicología y fue después docente de antropología. En 1942 se retiró.

Wissler también desarrolló una prolífica faceta de escritor. Entre sus publicaciones más importantes destaca North American Indians of the Plains (1912), obra que refleja su principal foco de estudio y que le convirtió en una autoridad en el estudio de las tribus de Dakota y Blackfoot. También escribió más de doscientos artículos de carácter divulgativo y científico con extensas y detalladas descripciones de la cultura, los mitos, las organizaciones sociales, los valores éticos y otros elementos culturales relevantes, como la ceremonia religiosa de la 'danza del sol'. Otras publicaciones de interés son The American Indian (1917), un clásico de la etnología norteamericana, Man and the culture (1923), The Relation of Nature to Man in Aboriginal América (1926) o Indians of the United States (1940).

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