Edward Heath

(Edward Richard George Heath; Broadstairs, 1916 - Salisbury, 2005) Político británico que fue primer ministro entre 1970 y 1974. Pertenecía a una familia de extracción humilde, pese a lo cual su dedicación al estudio le permitió acceder a la prestigiosa universidad de Oxford, donde fue elegido presidente de la Asociación Conservadora de la Universidad en 1937. Al año siguiente se convirtió en secretario de la Federación Universitaria de Asociaciones Conservadoras y presidió la Unión Oxford.


Edward Heath

Durante el período anterior al estallido de la Segunda Guerra Mundial, Edward Heath desarrolló una activa oposición a la política de apaciguamiento respecto al régimen nazi defendida por el gobierno del conservador Neville Chamberlain. En el transcurso de la guerra sirvió en el ejército británico y, en 1946, se incorporó al ministerio de Aviación Civil. En 1948-49 trabajó como editor de la publicación Church Times y, posteriormente, en un banco mercantil londinense.

En febrero de 1950 resultó elegido para la Cámara de los Comunes por el Partido Conservador como representante de Bexley (Londres). En los años siguientes fue escalando puestos en la organización del partido. En 1951 fue nombrado asistente a la secretaría general y, tras ocupar diversos cargos en ésta, fue designado secretario del parlamento para el Tesoro y, en diciembre de 1955, secretario del gobierno bajo el primer ministro Anthony Eden. En 1959 fue nombrado ministro de Trabajo del gabinete presidido por Harold Macmillan, cargo que desempeñó durante un año.

Entre 1960 y 1963 fue lord del Sello Privado con competencias en política exterior, dirigiendo las conversaciones para el ingreso de Gran Bretaña en la Comunidad Económica Europea. En 1963 pasó a ser secretario de estado de Industria, Comercio y Desarrollo Regional y presidente de la Junta de Comercio. Tras la derrota del Partido Conservador en las elecciones de 1964, Edward Heath se convirtió en una de las principales figuras de la oposición.

En julio de 1965 fue elegido presidente del Partido Conservador y líder de la oposición en sustitución de sir Alec Douglas-Home. En marzo del año siguiente los conservadores sufrieron una nueva derrota electoral, pero consiguieron desbancar a los laboristas de Harold Wilson en los comicios de junio de 1970. Heath se convirtió en primer ministro, en una época de gran violencia en el conflicto de Irlanda del Norte. En un intento de atajar la crisis irlandesa, decretó la anulación de los organismos autónomos de la provincia, a la que puso bajo el control directo de Londres.

El principal hito de su gobierno fue, sin embargo, la entrada de Gran Bretaña en la Comunidad Económica Europea en 1972-73, tras romper la resistencia de Francia. Pero el gobierno presidido por Heath se mostró incapaz de afrontar la grave crisis económica que atravesaba el país, azotado por el desempleo y la inflación crecientes y agitado por las huelgas y los disturbios sociales. Heath intentó obtener la reelección anticipando las elecciones generales. Éstas, celebradas el 28 de febrero de 1974, verificaron la pérdida de apoyo electoral de los conservadores, que cedieron a los laboristas numerosos escaños en el parlamento.

Tras infructuosos intentos de formar un gobierno de coalición, Edward Heath fue sustituido como primer ministro por el laborista Harold Wilson en marzo de ese año. En 1975, después de una nueva derrota electoral conservadora, fue sustituido al frente del Partido Conservador por Margaret Thatcher. Heath mantuvo su escaño en el parlamento, pero no volvió a ocupar cargos de relevancia en los sucesivos gobiernos presididos por Thatcher.