John Wesley Hyatt

(Starkey, Nueva York, 1837 - Short Hills, Nueva Jersey, 1920) Inventor estadounidense. Alcanzó fama internacional por ser el inventor, junto con su hermano Isaías, del primer material plástico, al que llamó celuloide.


John Wesley Hyatt

Una compañía de billares de Nueva York organizó un concurso para diseñar materiales alternativos al marfil, un bien escaso en la época y con el que se fabricaban las bolas del popular juego de mesa. Cuando los hermanos Hyatt trabajaban en su laboratorio, John sufrió un corte accidental y para proteger la herida utilizó un ungüento elaborado a base de nitrato de celulosa, alcanfor y alcohol. Al aplicarse la mezcla, una parte se derramó en el suelo, y al secarse formó una fina capa que tenía la propiedad de unir el serrín y el papel.

Continuaron la investigación en esta línea y descubrieron que, si se sometía el producto a alta presión, formaba un material apto para la fabricación de bolas de billar. Sin embargo, aún quedaron algunos problemas por solucionar porque, aunque el alcanfor reducía drásticamente la propiedad explosiva del nitrato de celulosa, en ocasiones las bolas explotaban.

El invento de Hyatt revolucionó la industria plástica y también la del juego de billar. Su comercialización llegó en 1872 con un éxito espectacular. Crearon varias máquinas para fabricar objetos con el nuevo material y construyeron una industria de producción en Newark (Nueva Jersey).

Pero el celuloide no fue el único invento atribuible a Hyatt; su ingenio también fue responsable de otros descubrimientos como el llamado 'filtro Hyatt' (1881), un instrumento para obtener la purificación química del agua corriente, además de una máquina de coser capaz de dar más de cincuenta puntadas a la vez (1900) y un molinillo de caña de azúcar que también podía sacarle el jugo (1901).