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Joseph Needham

(Londres, 1900 - Cambridge, 1995) Bioquímico e historiador de la ciencia inglés. Fue pionero en los estudios de la ciencia China, cuyos conocimientos quedaron plasmados en Science and Civilisation in China, donde realizó un exhaustivo despliegue del desarrollo científico chino.


Joseph Needham

Estudió bioquímica y embriología, y se doctoró en 1924 por la Universidad de Cambridge, año en el que también se casó con la investigadora bioquímica Dorothy Mary Moyle. Su devoción por la historia de la ciencia queda demostrada en obras como History of Embryology (historia de la embriología, 1934). Durante varios años realizó intensos estudios sobre la civilización, las lenguas y los aspectos científicos de China, y viajó por todas partes, lo que le permitió coleccionar insólitos libros y manuscritos de carácter científico.

En 1946, pasó a desempeñar el cargo de director del Departamento de Ciencias Naturales de la UNESCO, que cumplió durante dos años, hasta 1948, para posteriormente regresar a Cambridge. Aquí siguió ampliando sus conocimientos sobre la ciencia China y comenzó a escribir Science and Civilisation in China. En esta obra concluyen los conocimientos de muchas disciplinas, tales como medicina, química, navegación o mecánica; analiza las innovaciones en esas materias y las diferencias entre los tratados filosóficos chinos y las investigaciones científicas.

En 1971, y gracias a esta obra, sería elegido miembro de la Academia Británica. En 1987 muere su esposa y, dos años más tarde, se casa con una investigadora china que colaboró en la realización de su trabajo. No dejó nunca de trabajar e investigar, a pesar de sufrir la enfermedad de Parkinson.

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