José Ortiz Echagüe

(Guadalajara, 1886 - Madrid, 1980) Fotógrafo, ingeniero aeronáutico e industrial español. Fundador de la constructora aeronáutica CASA y presidente de la automovilística SEAT, Ortiz Echagüe fue un hombre de extraordinaria vitalidad y profundo sentido del humor. A bordo de un reactor de la fuerza aérea estadounidense traspasó la barrera del sonido en el curso de unas pruebas técnicas cuando tenía 73 años.

Miembro de una familia militar, José Ortiz pasó su infancia en Logroño, donde su padre estaba destinado, hasta que en 1903 regresó a su ciudad natal para ingresar en la Academia de Ingenieros Militares. Cumpliendo destino en el norte de África, trabajó en 1909 como responsable del servicio de fotografía aérea, lo que le permitió practicar sus dos grandes pasiones, la toma de instantáneas y los ingenios aeronáuticos. Para entonces ya era un fotógrafo de reconocido prestigio que había conseguido retratar a Alfonso XIII y realizar la famosa fotografía Sermón en la aldea (1903) con medio minuto de exposición, en la que aparecía todo un pueblo.

En 1911 formó parte de la primera promoción española de pilotos de aviación y obtuvo una de las titulaciones pioneras del país. En 1912 marchó a Argentina pero, con el recrudecimiento de la guerra de Marruecos, decidió regresar. En París adquirió tres aviones que trasladó al aeródromo de Tetuán y en 1914 se convirtió en el primer aviador en realizar la travesía aérea del estrecho de Gibraltar, al hacer el raid Tetuán-Sevilla.

En 1915 abandonó África y se incorporó a la dotación de Cuatro Vientos en Madrid. Solicitó al Ejército la concesión de una contrata para construir aviones en talleres ferroviarios de Aragón y, un año después, abandonó la actividad de piloto para dedicarse definitivamente al ejercicio empresarial. Estableció en Madrid un taller mecánico para la fabricación de bombas aéreas e inició las primeras gestiones para crear una empresa de construcción aeronáutica.

Así nació CASA en marzo de 1923 y, tres años después, la compañía entregó el primer avión metálico de fabricación nacional. La expansión del negocio quedó paralizada temporalmente con la restricción del gasto militar que decretó el gobierno republicano y CASA diversificó su producción hacia la industria ferroviaria.


Una de sus innumerables fotografías

Durante la Guerra Civil dirigió la reconstrucción de la compañía, que amplió capital, se dotó de nueva maquinaria y construyó una nueva factoría en Sevilla. En 1941, el Estado entró con una pequeña participación en el accionariado de CASA y en 1943 la constructora pasó a formar parte del grupo empresarial del Instituto Nacional de Industria (INI). Ortiz Echagüe fue confirmado al frente de la entidad y en 1950 el INI lo nombró también presidente de SEAT, compañía automovilística de la que fue consejero hasta 1976 y presidente de honor vitalicio.

Ortiz Echagüe compaginó su gestión empresarial con su pasión por la fotografía, campo en el que recibió prestigiosos premios internacionales. Sus instantáneas se expusieron en muchas capitales europeas y la revista American Photography lo consideró, hacia 1935, uno de los tres mejores fotógrafos del mundo.

En su archivo fotográfico coleccionaba más de 30.000 negativos que recogían temas humanos, documentales y artísticos y más de 1.000 grandes y bellísimos positivos al carbon-fresson, que constituyen la principal singularidad de su obra. Entre sus libros ilustrados se deben citar Spanische Köpfe y España, tipos y trajes. Sus herederos han donado las fotografías y los negativos a la Universidad de Navarra.