Manuel Elkin Patarroyo

(Ataco, 1946) Científico colombiano que logró sintetizar una vacuna contra la malaria. Se graduó en 1970 por la Universidad Nacional de Colombia y un año después obtuvo su doctorado en medicina y cirugía. Ese año se casó con la pediatra María Cristina Gutiérrez, con quien tuvo tres hijos, dos de los cuales se dedican asimismo a la medicina.


Manuel Elkin Patarroyo

Desde pequeño Patarroyo sintió admiración por la figura de Louis Pasteur y un gran interés por la inmunología y la virología, de modo que su carrera profesional se orientó a la investigación en diversos centros nacionales y extranjeros, en particular estadounidenses y suecos. En la Universidad Nacional fundó el Instituto de Inmunología del Hospital San Juan de Dios, en el cual desarrolló investigaciones sobre el lupus, los marcadores genéticos, la leucemia, la susceptibilidad genética de la fiebre reumática, la tuberculosis y la lepra.

En 1983, su equipo inició los trabajos sobre la malaria, y alcanzó de inmediato un gran logro: la obtención, en 1984, de una vacuna sintética (SPF-66) contra la enfermedad, que posteriormente iría perfeccionando hasta llegar a niveles de eficacia contundentes. No obstante, desde el extranjero y dentro del país incluso, la envidia de otros investigadores, la acción de las multinacionales farmacéuticas y las importante sumas en juego entorpecieron su labor científica. En un acto de generosidad, Manuel Elkin Patarroyo donó la vacuna, en nombre de Colombia, a la Organización Mundial de la Salud (OMS) en mayo de 1993. La vacuna fue avalada por ese organismo en 1995.

Entre los premios y reconocimientos que ha recibido el investigador cabe citar los doctorados honoris causa por las universidades Nacional, del Tolima y Metropolitana de Barranquilla; el Premio León Bernard que otorga la OMS; el nombramiento como académico de la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales de Madrid; el Premio Príncipe de Asturias de 1994; y, entre las condecoraciones, las de Caballero de la Orden de San Carlos y Simón Bolívar, ambas de Colombia.