Jeremias Benjamin Richter

(Hirschberg, 1762 - Berlín, 1807) Químico alemán al que se debe la formulación de la ley de las proporciones recíprocas o ley de Richter. Desde 1794 se desempeñó como oficial de minería en Breslau y en 1800 fue nombrado asesor del departamento de minas y química de la fábrica real de porcelana de Berlín. En el transcurso de sus investigaciones descubrió el elemento metálico indio y determinó el peso equivalente de numerosos ácidos y bases.


Jeremias B. Richter

El estudio sistemático de las proporciones numéricas en que se combinan las diversas sustancias le llevó a enunciar la ley de las proporciones recíprocas, también conocida como ley de Richter. La ley de Richter puede enunciarse así: si dos elementos reaccionan con una misma cantidad de un tercer elemento, los dos primeros reaccionarán entre sí en las mismas cantidades (o en múltiples sencillos de las mismas cantidades) con que reaccionaron con el tercer elemento.

Por ejemplo, si combinamos ocho gramos de oxigeno con tres gramos de carbono, obtenemos dióxido de carbono; si combinamos ocho gramos de oxigeno con un gramo de hidrógeno, obtenemos agua. Si ahora combinamos carbono e hidrógeno para formar metano, lo harán en la misma proporción en que se combinaron con el oxígeno, es decir, en una proporción 3:1.

Fiel seguidor de los métodos cuantitativos introducidos por Antoine de Lavoisier, Jeremias Richter es considerado el fundador de la estequiometría, es decir, del cálculo de las relaciones cuantitativas entre reactivos y productos en una reacción química. En realidad, solamente expuso un caso particular de la ley antes citada, pero con el mérito de ser anterior a la ley de las proporciones múltiples de Dalton, y sus intuiciones fueron sin duda más allá, como muestra una famosa frase que se le atribuye: «Dios ordenó todo según peso y medida».