Vito Volterra

(Ancona, 1860 - Roma, 1940) Matemático italiano cuyas investigaciones propiciaron el desarrollo del modelo de análisis matemático. Realizó estudios de matemáticas y física en la Universidad de Pisa bajo la dirección de Enrico Betti entre los años 1878 y 1882. Un año más tarde era ya profesor de mecánica racional en dicha institución.


Vito Volterra

Comenzó por entonces a trabajar en el análisis de funcionales, aplicaciones matemáticas entre funciones reales y complejas que condujo al desarrollo de un nuevo campo del análisis, de gran aplicación en las ecuaciones integrales e integro-diferenciales y con el que supo resolver con éxito determinados problemas físicos en campos como la óptica, el electromagnetismo y la elasticidad de los materiales.

En 1892 fue nombrado profesor de la Universidad de Turín, y ocho años más tarde aceptó la dirección del departamento de física matemática en la Universidad de Roma. En 1905 fue designado senador de su país, director de la revista de divulgación científica Nuovo cimento y miembro de diversas academias científicas de diversos países. Fue presidente de la Accademia dei Lincei. Al entrar Italia en la Primera Guerra Mundial se alistó en la fuerza aérea de su país y contribuyó al desarrollo de los dirigibles como arma de guerra: fue uno de los primeros en proponer el empleo de helio en sustitución del inflamable hidrógeno como gas de sustentación, para lo cual colaboró en la puesta en marcha de una industria productora de helio.

Tras la guerra, Volterra retornó a sus investigaciones y volcó su atención en el análisis matemático de los modelos biológicos. Desconocedor del trabajo realizado en este campo por los investigadores anteriores a él, la mayor parte de sus investigaciones eran meras réplicas de aquellos, pero sus modelos matemáticos abstractos de asociaciones biológicas y convivencia de especies diferentes en un mismo ecosistema encontraron gran aplicación en otros campos de la ciencia, como la física. También desarrolló modelos matemáticos de la herencia biológica.

En 1931 rechazó tajantemente realizar el juramento de lealtad al movimiento fascista de Benito Mussolini, y fue expulsado de la Universidad y obligado a renunciar tanto a su escaño de senador como a su asiento en todas las instituciones científicas que contaban con su presencia, de forma que la mayor parte de su tiempo, desde entonces hasta su muerte, transcurrió en el extranjero. Entre sus obras y publicaciones más importantes se encuentran Principi di calcolo integrale (1883), Vibrazioni dei corpi elastici (1893), Variazioni e fluttuazione del numero d'individui in specie animali conviventi (1927) y Teoria dei funzionali: ecuazioni integrali ed integro-diferenziali (1930).