Langston Hughes

(James Langston Hughes; Joplin, 1902 - Nueva York, 1967) Escritor estadounidense. Fue uno de los mayores exponentes de la Harlem Renaissance de los años veinte y también, más tarde, el principal representante de la cultura afro-americana, que tuvo en él no sólo a uno de sus más brillantes poetas sino a un incansable protagonista y divulgador. A través de sus escritos y de sus intervenciones públicas tuvo como principal objetivo el progreso social y civil de la población de color de Estados Unidos.

Su infancia trancurrió en Kansas junto a su abuela materna. Vivió por un breve período con su padre en México, pero le abandonó a causa del desprecio de éste por su propia raza. Viajó por mar y desempeñó trabajos subalternos en Francia y en Italia, antes de hacer su aparición en la escena literaria de Harlem, donde publicó entre 1921 y 1925, en las revistas Crisis y Oportunity, unas poesías que lo llevaron a la fama: The negro speaks of Rivers, Mother to son y The Weary Blues, que dio título a su primera recopilación en 1926.

A pesar de cierta ingenuidad en la exaltación de la "negritud" sentida como un atávico patrimonio cultural, hay que reconocer a estos versos su frescura y contundencia, derivadas en parte de la habilidad en el diálogo rítmico que le hicieron tan popular, a pesar de que en un primer momento fueron rechazados por la burguesía negra. El artículo The negro Artist and the Racial Mountain (1926), centrado en la ambivalencia del papel del negro en Estados Unidos, se convirtió en el manifiesto del nuevo movimiento.

Junto a otros libros de poemas, entre ellos Fine Clothes to the Jew, de 1927 -que contiene la célebre Brass Spitoons- y The Dream Keeper (1932), Langston Hughes publicó en aquellos años la novela Pequeña América negra, sin ningún éxito. En 1935 se puso en escena (aunque no fue publicado hasta 1963) el drama Mulato, violenta acusación contra el sistema racial del Sur, centrado sobre un personaje alienado tanto en el mundo de los negros como en el de los blancos.

La experiencia de la guerra civil española, que presenció en 1937 como corresponsal en el frente republicano, le inspiró algunas vibrantes poesías y lo empujó a un compromiso político posterior, hacia posiciones claramente de izquierda (por lo cual fue perseguido durante el macartismo). Entre 1938 y 1942 dio vida a tres compañías de teatro e inició la publicación en el Chicago Defender de una sección llamada "Jesse B. Simple". A través de este personaje expresó la sensatez popular del típico habitante del ghetto: una selección de estos textos apareció bajo el título The Best of Simple (1961).

Además de los autobiografías El inmenso mar y I wonder as I wander (1956), Langston Hughes produjo un número considerable de publicaciones, entre ellas libretos de ópera, artículos y antologías sobre la cultura afroamericana, tanto culta como popular. Entre ellas merece destacar también los títulos El inmenso mar y Sin dejar de reír. Su interés por la vida cotidiana del negro (especialmente en las grandes ciudades), por su idioma y su música -el blues y el jazz- se refleja cada vez más en su producción poética.

Sus últimas obras, Montage of a Dream Deferred (1951), Ask your Mama: 12 Moods for Jazz (1961) y The Panther and the Lash (1967), revelan una sabiduría en la composición mucho más madura y consciente de sí misma, donde el juego libre de las asonancias verbales y de la invención rítmica se articulan con los temas del orgullo racial y la recuperación de las raíces africanas, en un caleidoscopio casi surrealista salpicado por estremecimientos exacerbados. Hughes ha sido uno de los escritores que más han influenciado a la poesía contemporánea africana de lengua inglesa, en particular a la de Sudáfrica.