Vasco Núñez de Balboa

Conquistador español que descubrió la costa americana del océano Pacífico (Jerez de los Caballeros, Badajoz, 1475 - Acla, Panamá, 1517). Procedente de la pequeña nobleza extremeña, se embarcó hacia las Indias en 1501, en la expedición de Pedro de Bastidas que recorrió las costas de la actual Colombia.

Fracasado en su intento de establecerse como granjero en la isla La Española (actual Santo Domingo), hubo de huir de sus acreedores embarcándose de polizón en la expedición de Ojeda y Fernández de Enciso de 1510; admitido como miembro de la expedición gracias a su conocimiento de la costa que iban a explorar, participó en la fundación de Santa María de la Antigua, primera ciudad española en Tierra Firme, de la cual fue nombrado alcalde.

Pronto comenzaron sus luchas con otros conquistadores españoles de la región, como Nicuesa, Ojeda y Enciso. En 1511 consiguió ser nombrado gobernador de la región del Darién, a la que se dio el nombre de Castilla del Oro por las noticias que circulaban sobre fabulosas riquezas. Exploró el istmo de Panamá y lo incorporó a los dominios españoles; fue el primer español en describir la cordillera de los Andes (1512); y en 1513 descubrió el que llamó mar del Sur (el océano Pacífico), que en vano había buscado Colón para llegar a Asia.

Apoyándose en tales éxitos, Balboa pidió refuerzos para continuar sus conquistas hacia el sur del continente, que probablemente le habrían llevado hasta el Perú. Pero las intrigas de sus enemigos en La Española consiguieron, por el contrario, que cayera en desgracia y fuera sustituido como gobernador por Pedrarias Dávila; Balboa quedó sometido a él como adelantado del mar del Sur y gobernador de las provincias de Coiba y Panamá.

Mientras Pedrarias destruía toda su labor llevado por el deseo de anular el prestigio y el poder de Núñez de Balboa, éste continuó con su proyecto de explorar el mar recién descubierto: fundó el puerto de Acla en la costa del Pacífico y llevó hasta allí tres bergantines, transportándolos desmontados a través del istmo. Antes de que pudiera botar su expedición, Pedrarias le hizo apresar con ayuda de Pizarro y le ejecutó, acusándole de traición.