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William Ramsay

(Glasgow, 1852 - High Wycombe, 1916) Químico británico. En 1904 se le concedió el premio Nobel de Química por el descubrimiento de los gases inertes contenidos en el aire y la determinación de su lugar apropiado en la tabla periódica.


William Ramsay

Hijo de William Ramsay, ingeniero civil, y de Catherine Robertson, era también sobrino del geólogo Sir Andrew Ramsay. Estudió en su ciudad natal hasta 1870, cuando se marchó al laboratorio de Fittig en la Universidad de Tubinga, donde obtuvo el grado de doctor con una tesis sobre el ácido ortotoluico y sus derivados.

En 1872 volvió a Escocia para trabajar como ayudante de química en el Colegio Anderson de Glasgow. Dos años más tarde obtuvo un puesto similar en la universidad. En 1880 marchó como director y catedrático de química al Colegio Universitario de Bristol y en 1887 ocupó la cátedra de química inorgánica del Colegio Universitario de Londres, donde permanecería hasta su jubilación en 1913. En 1881 se casó con Margaret (hija de George Stevenson Buchanan), con quien tuvo un hijo y una hija.

Ramsay empezó a trabajar en química orgánica, y aparte de su tesis doctoral publicó trabajos sobre la picolina y, conjuntamente con Dobbie, sobre los productos de descomposición de los alcaloides derivados de la quinina (1878-1879). Durante los años 80 del siglo XIX también hizo grandes contribuciones en química física, sobre todo en estequiometría y termodinámica. Junto a Sidney Young estudió los procesos de evaporación y disociación (1886-1889) y también trabajó en las disoluciones de metales (1889).

Sin embargo, fue en el campo de la química inorgánica donde realizó sus descubrimientos más célebres. Entre 1885 y 1890 publicó importantes trabajos sobre los óxidos de nitrógeno. Mientras desarrollaba estos trabajos llegó a la conclusión, independientemente de Lord Rayleigh, de que existía un gas desconocido en el aire. William Ramsay y John Rayleigh se pusieron a investigar sobre este gas en sus laboratorios respectivos, pero comunicándose los resultados casi a diario. En 1894, en un congreso de la Asociación Británica, anunciaron conjuntamente el descubrimiento del argón.

Mientras buscaba argón en el reino mineral, Ramsay descubrió en 1895 el helio. Guiado por las consideraciones teóricas en las que se basaba la tabla periódica de Mendeleiev, buscó metódicamente los elementos que debían ocupar los huecos vacantes en el grupo de los gases inertes. Fue así como descubrió, en colaboración con Morris W. Travers, el neón, el criptón y el xenón (1898). Ramsay y Soddy detectaron helio en 1903 en las emanaciones de radio, un descubrimiento cuya importancia era difícil de prever. Aunque recibió el premio Nobel de Química en 1904 por el descubrimiento de los gases nobles, su trabajo posterior en el campo de la radiactividad fue igualmente sobresaliente. Entre sus escritos se pueden destacar Gases of the Atmosphere (1896), Modern Chemistry (1902) y Essays, Biographical and Chemical (1908).

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