August Weismann

(Francfort del Main, 1834 - Friburgo de Brisgovia, 1914) Biólogo alemán, famoso por su teoría del plasma germinal. Estudió en la Universidad de Gotinga, tras lo cual trabajó durante algún tiempo en un hospital de Rostock. Con objeto de ampliar su formación, en 1958 se trasladó a Viena, donde permaneció por espacio de un año; más tarde fue a Italia y al año siguiente a París. En 1863 comenzó sus estudios de zoología en la Universidad de Friburgo, en la que también impartió clases entre 1866 y 1912; fue profesor de Zoología y de Anatomía Comparada en esta universidad. Dirigió también el Museo de Zoología.


August Weismann

Sus primeras investigaciones las dedicó a la zoología experimental y publicó valiosos trabajos sobre el desarrollo de los dípteros y sobre la sexualidad de las hidromedusas. Pero sus investigaciones más importantes se centraron en el origen de las especies, y le llevaron a desarrollar la Teoría del plasma germinativo de la herencia, que negaba el concepto de Lamark de que los caracteres adquiridos se transmiten de padres a hijos en tan sólo una generación, aunque admitía el principio darwinista de la selección natural.

Weismann apoyaba la teoría de que el cuerpo está dividido en células germinales, que pueden transmitir la información hereditaria, y células somáticas (somatoplasma), que no pueden hacerlo; y ese plasma germinativo, formado por la fusión del óvulo con el espermatozoide, establece una sólida continuidad a través de las generaciones. Se desarrolló, por tanto, una nueva concepción de la herencia biológica basada en la inmortalidad del plasma germinal. Las ideas de Weismann condujeron al redescubrimiento de las leyes de Mendel, a la vez que lo hizo Hugo de Vries y otro genetista, con sus respectivos experimentos.

Más tarde, el plasma germinal se identificó con los cromosomas y con el ADN (ácido desoxirribonucleico), y también se comprobó la reducción a la mitad del material genético en las células progenitoras (meiosis). Escribió numerosas obras en las que daba a conocer el resultado de sus estudios. Cabe destacar algunas como Estudios sobre la teoría de la descendencia (1875-76), Die Kontinuität des Keimplasmas als Grundlage einer Theorie der Vererbung ('La continuidad del plasma germinal como base de una teoría de la herencia', 1885), Über Germinal-selektion ('Sobre la selección germinal', 1896) y Studien zur Deszendenztheorie ('Estudios sobre la herencia', 1902). Su interés por la zoología queda reflejado en las obras La embriología de los dípteros (1865) y El origen de las células sexuales de las hidromedusas.